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中美研究者組成的團隊為寒武紀神秘化石“驗明正身”

  記者11日從中國科學院南京古生物所獲悉,一個由中、美研究者組成的團隊新近為一種5.3億年前的疑難化石“古球蛋”核準了“身份”。最新顯微成像技術顯示,這種産生在寒武紀早期、卻一直無法確定生物屬性的神秘化石,其實是遠古水生動物的休眠卵。

  在已知大約38億年的地球生命歷史上,絕大多數現代高等動物的祖先,直到距今5.4億年前的寒武紀早期,才以物種爆發的形式突然出現。為何出現寒武紀大爆發,從達爾文時代以來就困擾著人類。而寒武紀前後,還存在很多至今無法破解的疑難化石。解開它們的秘密,對破解物種起源之謎,可能有關鍵作用。

  此次被“驗明正身”的古球蛋化石,即産生於5.3億年前的寒武紀早期。這種磷酸鹽質地、直徑1毫米左右的微型化石自上世紀70年代以來在全球多地被多次發現,但它是什麼,至今仍是個謎。

  此次研究中,科研團隊採用高分辨率顯微CT技術,首次重構了這種神秘化石的三維結構。研究人員發現,這種遠古微型化石,竟與今天流行的費列羅巧克力形態相似:它的最外層是凹凸不平的薄殼,殼內有一層厚且多孔狀的“夾心層”,最內層被包裹的,是一個球狀的生物細胞團。

  該研究領導者、南古所副研究員殷宗軍介紹,通過CT掃描還能清晰地看到,最內部的細胞團遵循一種不增長分裂模式。即隨著分裂的進行,細胞數量越來越多、但單個細胞體積越來越小,細胞團總體積沒有明顯變化。這些特徵和一些現代水生無脊椎動物的休眠卵非常一致,這説明,古球蛋很可能是寒武紀早期水生動物的休眠卵。

  “現代的休眠卵,主要用來渡過水體缺氧等不利於繁殖的惡劣環境。在寒武紀早期,古球蛋遍佈全球,説明當時全球海洋環境還有很多地方是比較惡劣的。這也為解開寒武紀大爆發的生態之謎提供了新線索。”殷宗軍説。

  相關研究成果已于近日發表在國際知名學術期刊《地質學》上。

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