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火星曾存在生命?NASA“好奇號”在火星找到硼元素

  科學家在火星上找到了生命可能曾經存在的關鍵證據!據臺灣“聯合新聞網”報道,NASA“好奇號”火星探測車在火星火山口中發現了硼酸鹽,這種物質在組成 RNA 方面扮演重要角色。科學家長期假設了一個“RNA 世界”學説,認為第一個生命是由單鏈 RNA 組成,這一重大發現可能會成為火星存在過生命的證據之一,雖然這些生命在理論上已死去數十億年。

  “RNA 世界”(RNA World)一詞由諾貝爾獎得主沃特?吉爾伯特在 1986 年提出,認為具有催化性質、可自我復制的 RNA 是形成最早生命的分子。

  據悉,RNA有多樣功能,能在遺傳編碼、翻譯、調控、基因表現等過程發揮作用。至于 RNA和DNA最主要的區別,在于RNA核糖的2位碳是羥基(–OH),DNA是氫原子(H),這個羥基基團是臭名昭彰的不安于室,會使 RNA 變得不穩定,從而使 RNA 水解成核酸;若想讓RNA 核糖穩定,需要靠另一個元素在背後扶持,這位無名英雄就是“硼”(boron)。

  NASA的火星探測車“好奇號”(Curiosity)于 2012 年登陸火星,負責採集火星的土壤樣本和岩芯,然後對其中的有機化合物和環境條件進行分析。這一次,“好奇號”在蓋爾環形山(Gale crater)的爬坡途中發現了新元素:硼。

  硼溶解在水中變成硼酸鹽時會與核糖反應,使其穩定制造 RNA。洛斯阿拉莫斯國家實驗室博士後研究員帕特裏克強調,“沒有 RNA 就沒有生命,而硼酸鹽是簡單有機分子得以進階到 RNA 的橋梁之一”。

  火星上存在硼告訴人類兩件事,第一件是古代火星可能有孕育生命的成功條件;另一件則是,“好奇號”是從火山口的硫酸鈣礦脈(calcium sulfate mineral vein)中發現硼元素,這意味著硼存在于火星地下水中,如果有機物也存在,則代表有些地下水的環境適合居住,溫度落在 0至60攝氏度、pH 值介于中性至鹼性,可能得以支持最簡單的生命化學反應。

  “好奇號”提供越來越多古老火星的化學變化細節,但研究人員還是保守地説,雖然已檢測到硼的存在,但火星上有沒有生物的可能性仍是一個謎,因為他們也還沒有任何實質證據。

  接下來,NASA 的“火星-2020 任務探測車”將接續探測任務,試圖解決更多火星的未知問題。

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